Aprendiendo como funciona un reactor nuclear

Con los hechos de público conocimiento ocurridos en Japón a causa del terremoto-tsunami y las posteriores consecuencias en la central nuclear de Fukushima hemos decidido ofrecerles un pequeño resumen de como funciona un reactor nuclear explicado de la forma más simple posible para que nuestros lectores puedan tener a mano algunos concepto de lo que tanto se esta hablando en los noticieros y saquen conclusiones de la magnitud del problema.

A continuación la información. Espero les resulte útil como conocimiento.

Cómo funciona un reactor nuclear

Un reactor nuclear es un lugar donde se produce una reacción nuclear controlada que puede utilizarse para conseguir energía en las denominadas centrales nucleares según Wikipedia. Las centrales nucleares pueden tener más de un reactor existiendo reactores de fisión, que actualmente generan energía de forma comercial, y fusión. Aclaramos que esto es una introducción para ir conociendo con mayor facilidad un proceso complejo que solo un especialista o físico podría explicar con detalles.

La mayoría de los reactores nucleares, son esencialmente calderas de alta tecnología que de manera eficiente hierven agua para producir energía electrica. Esta energía es mucho más limpia que el carbón pero ante procesos como que afronta actualmente Fukushima los problemas ambientales son realmente importantes.

Estos se basan en el aprovechamiento de la fisión nuclear, división de un átomo en dos o más átomos pequeños que también producen calor y neutrones así como fotones libres también expresados en radiación gama. Si otro átomo absorbe uno de los neutrones de fisión el átomo se inestabiliza y se fisiona a sí mismo liberando más calor y más neutrones es decir cantidades muy importantes de energía que sirven para abastecer ciudades enteras.

La reacción en cadena generada, produce un suministro constante de calor para hervir el agua, acelera las turbinas de vapor de la unidad y así generar electricidad. Es un proceso bastante complejo que debe ser cuidadosamente controlado para evitar cualquier tipo de desastre ambiental. Aquí un video que encontré en Youtube.

De que combustible se alimenta un reactor nuclear

El combustible habitual en las centrales refrigeradas por agua ligera es el dióxido de uranio enriquecido, en el que alrededor del 3% de los núcleos de uranio son de U 235, que se fisiona mucho mejor y genera una reacción continua y sostenida, y el resto de U 238 que se consigue más fácilmente en la naturaleza pero no fisiona tan bién. Por lo tanto se los fabricantes de combustible impulsan el uso de pequeñas cantidades de Uranio 235.

El uranio enriquecido se fabrica en barras de combustible que están protegidas por metales como circonio que es duro y resistente a la corrosión.

Con este resumen esperamos haber despejado algunas dudas. En próximos posts estaremos aclarando más conceptos para el público en general que poco conoce de física nuclear.

Fuentes: Scientific American y Wikipedia

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